O que é um cometa e como são formados?

Ao contrário dos outros pequenos corpos do sistema solar, os cometas são conhecidos desde a antiguidade. Existem registros chineses do cometa Halley que remontam a pelo menos 240 aC. A famosa  tapeçaria de Bayeux , que comemora a conquista normanda da Inglaterra em 1066, retrata uma aparição do cometa Halley.

História do cometa

Desde 1995, 878 cometas foram catalogados e suas órbitas, pelo menos, aproximadamente calculadas. Destes, 184 são   cometas periódicos (períodos orbitais inferiores a 200 anos); alguns dos demais são sem dúvida periódicos também, mas suas órbitas não foram determinadas com precisão suficiente para ter certeza.

Às vezes, os cometas são chamados de  bolas de neve sujas  ou ” bolas de lama geladas”. Eles são uma mistura de gelados (água e gases congelados) e poeira que, por algum motivo, não foram incorporados aos planetas quando o sistema solar foi formado. Isso os torna muito interessantes como amostras da história inicial do sistema solar.

Quando estão perto do Sol e ativos, os cometas têm várias partes distintas:

    • núcleo : relativamente sólido e estável, principalmente gelo e gás, com uma pequena quantidade de poeira e outros sólidos;
    • coma : nuvem densa de água, dióxido de carbono e outros gases neutros sublimados do núcleo;
  • nuvem de hidrogênio : envelope enorme (milhões de km de diâmetro), mas muito escasso, de hidrogênio neutro;
  • rabo de poeira : até 10 milhões de km de comprimento composto por partículas de poeira do tamanho de fumaça expelidas do núcleo por gases de escape; esta é a parte mais proeminente de um cometa a olho nu;
  • cauda de íons : até centenas de milhões de quilômetros de extensão, composta de plasma e atada por raios e serpentinas causadas por interações com o vento solar.

Os cometas são invisíveis, exceto quando estão perto do Sol. A maioria dos cometas tem órbitas altamente excêntricas que os levam muito além da órbita de Plutão; estes são vistos uma vez e depois desaparecem por milênios. Somente os cometas de curto e médio período (como o cometa Halley) permanecem na órbita de Plutão por uma fração significativa de suas órbitas.

Depois de mais ou menos 500 passagens próximas ao Sol, a maior parte do gelo e do gás de um cometa é perdida, deixando um objeto rochoso muito parecido com um asteróide na aparência. (Talvez metade dos asteróides próximos à Terra possa ser cometa “morto”.) Um cometa cuja órbita o aproxima do Sol também pode impactar um dos planetas ou o Sol ou ser expulso do sistema solar por um encontro próximo (especialmente com Júpiter).

De longe, o cometa mais famoso é o cometa Halley, mas o SL 9 foi um “grande sucesso” por uma semana no verão de 1994.

Às vezes, a chuva de meteoros ocorre quando a Terra passa pela órbita de um cometa. Alguns ocorrem com grande regularidade: a  chuva de  meteoros Perseidas ocorre todos os anos entre 9 e 13 de agosto, quando a Terra passa pela órbita do cometa  Swift-Tuttle . O cometa Halley é a fonte do   chuveiro Orionid em outubro.

Muitos cometas são descobertos por astrônomos amadores. Como os cometas são mais brilhantes quando próximos ao Sol, geralmente são visíveis apenas ao nascer ou ao pôr do sol. Gráficos mostrando as posições no céu de alguns cometas podem ser criados com um programa planetário.

Fatos interessantes sobre o cometa

    • Os cometas vêm do cinturão de Kuiper e da nuvem de Oort.  Essas áreas do espaço estão bem distantes do sistema solar, longe do Sol. A nuvem de Oort está tão longe que nunca a vimos! Os cometas visíveis da Terra são provavelmente os que vieram do cinturão de Kuiper mais próximo, que fica perto de Plutão.
    • Existem milhões de cometas, e todos estão orbitando o sol.  A maioria leva menos de duzentos anos para fazê-lo, e outras viajam muito mais devagar, potencialmente levando milhões de anos para concluir uma órbita.
    • Os cometas passam a maior parte de seus anos no cinturão de Kuiper e na nuvem de Oort.  De vez em quando, dois cometas podem colidir um com o outro. Quando isso aconteceu, eles geralmente mudam de direção, e isso pode jogá-los para o interior do sistema solar.
  • Quando um cometa se aproxima dos planetas internos, é aquecido pelo sol.  Quando isso acontece, começa a derreter e lança poeira e gás. Isso cria uma cabeça e a cauda. A cauda é a parte do cometa que vemos no céu. A cauda sempre aponta para longe do sol. Isso significa que às vezes a cauda está atrás do cometa e às vezes na frente. Tudo depende se o cometa está viajando em direção ou longe do Sol.
  • Viajar pela cauda de um cometa não é perigoso.  A terra ainda passa por eles. Quando isso acontece, vemos uma chuva de meteoros!
  • A palavra cometa vem da palavra grega Kometes, que significa cabelos longos.  Isto é devido à forma como a cauda de um cometa pode parecer longas mechas de cabelo esvoaçantes.
  • Como os asteróides, os cometas são sobras da formação do Sistema Solar.  Não sabemos muito sobre eles neste momento, mas os cientistas acreditam que podem conter pistas sobre como o Sistema Solar surgiu.
  • O cometa mais famoso de todos os tempos é o cometa Halley.  Halley é um cometa periódico e é visível da Terra a cada 76 anos e existe há séculos. Ele fez sua última aparição em 1986. Outros cometas famosos incluem o cometa Hale-Bopp, o cometa de Donati e o cometa Shoemaker-Levy 9.

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